Wetenschappers hebben ontdekt dat de aanmaak van een specifiek eiwit cruciaal is voor de werking van het langetermijngeheugen. 

Het eiwit met de naam Arc reguleert het proces waarmee zenuwcellen in de hersenen nieuwe ervaringen omzetten in herinneringen.

De stof zorgt ervoor dat bepaalde genetische processen in hersencellen op specifieke momenten worden geactiveerd, zodat herinneringen op de juiste manier kunnen worden opgeslagen in het langetermijngeheugen. Dat schrijven Amerikaanse onderzoekers in het wetenschappelijk tijdschrift Nature Neuroscience.

Recentelijk werd al aangetoond dat Alzheimerpatiënten het eiwit Arc niet meer produceren in hun hersenen.  

De onderzoekers besloten de rol van het stofje bij de vorming van herinneringen verder te onderzoeken door experimenten uit te voeren met genetisch gemodificeerde muizen, die het eiwit niet kunnen aanmaken. Deze dieren blijken wel in staat nieuwe taken leren, maar kunnen zich die vaardigheden de volgende dag niet meer herinneren. 

Uit een vervolgstudie in het laboratorium blijkt dat Arc van groot belang is bij de aansturing van genetische processen in zenuwcellen waarmee herinneringen worden opgeslagen in het langetermijngeheugen.

Autisme

"Het is mogelijk dat verstoringen van dit proces bijdragen aan de leer- en geheugenproblemen die we zien bij de ziekte van Alzheimer", verklaart hoofdonderzoeker Steve Finkbeiner van de Universiteit van Californië op BBC News.

Volgens de wetenschappers is het goed mogelijk dat verstoringen in de productie van Arc ook leiden tot andere aandoeningen waarbij leerproblemen optreden, zoals autisme. Vervolgonderzoek is nodig om dat definitief te bewijzen.