Wetenschappers hebben planten doen herleven die 400 jaar door een ijskap bedekt waren. Dit lukte hen zowel in het lab als in het wild.

De onderzoekers van de Universiteit van Alberta in Canada presenteren deze prestatie vandaag in Proceedings of the National Academy of Sciences

Ze vonden de planten op Ellesmere Island, een van de Canadese Arctische Eilanden. Die eilandengroep ligt ten noorden van noord-oost Canada en ten westen van Groenland. De ijskap op deze eilanden krimpt al jaren en is sinds 2004 in hoog tempo teruggeweken. 

Koolstofdatering

Op het eiland troffen de aardwetenschappers intacte planten aan waarvan koolstofdatering aantoonde dat ze uit de kleine ijstijd stammen. Die ijstijd duurde van 1550 tot 1850. Hun eerste verwachting was dat die zouden zijn kapotgevroren, maar dat bleek een misvatting.

Het ging om mossen, die grotendeels zwart geblakerd waren – een teken van afsterving. Echter, wat de onderzoekers ook zagen waren felgroene uitlopers. Sommige mossen leefden dus nog. Dat bracht de onderzoekers op een idee: zouden ze deze planten in het lab opnieuw kunnen laten uitgroeien?

Vertroetelen

Ze namen een aantal van de mossen en vertroetelden die in hun laboratorium. Dat deden ze zo goed, dat elf mossen van zeven verschillende soorten uitgroeiden tot volwaardige moskluitjes.

Hiermee toonden de wetenschappers aan dat mossen veel robuuster zijn dan biologen tot nu toe veronderstelden. 

Deze robuustheid dicht de mossen een belangrijke rol toe bij het opnieuw begroeid raken van poollandschappen, nadat die (gedeeltelijk) hun ijsvrij geraakt zijn. Eerder werd gedacht dat pas ontdooide landschappen voor herkolonisatie afhankelijk waren van planten afkomstig van nabijgelegen onbevroren gebieden.