Kakkerlakken ervaren glucose als bitter. Hierdoor laten ze zich niet meer verleiden door lokdozen met suiker en gif.

Dat melden entomologen van de North Carolina State University in de Verenigde Staten deze week in Science

Kakkerlakken worden sinds de jaren tachtig bestreden met lokdoosjes, 'kakkerlakkenmotels' die zowel een gif bevatten als glucose (suiker), om hen te verleiden een hapje van het dodelijke goedje te nemen.

'Hier checken kakkerlakken in en nooit meer uit', was de reclameleus van deze doosjes. De laatste jaren laten de kakkerlakken zich niet meer gemakkelijk verleiden deze dozen te betreden en zo hun doodsvonnis te tekenen.

Om de oorzaak hiervoor te vinden, bestudeerden de entomologen exemplaren van de zogeheten Duitse kakkerlak, Blattella germanica. Deze kleine kakkerlak komt wereldwijd voor. Ze keken met name naar de smaaksensoren van de insecten, door te kijken hoe die reageerden op verschillende zoete en bittere stoffen.

Activeerde

Ze ontdekten dat glucose (suiker) zowel zoet- als bitterreceptoren van de kakkerlakken activeerde. De bittersensatie overvleugelde de zoetsensatie. Bitter vormt in de natuur over het algemeen een signaal voor gevaar, omdat de betreffende stof giftig zou kunnen zijn.

Uit eerder onderzoek was al gebleken dat kakkerlakken in staat zijn tot het leggen van associaties. Het zou kunnen zijn dat ze de glucose zijn gaan associëren met het gif. Het zou echter ook kunnen dat de kakkerlakken die glucose van nature als bitter ervaren sinds de jaren tachtig overleefd hebben, terwijl de zoetekauwen allemaal in de motels hebben ingecheckt.

Vaststaan

De bevinding is opmerkelijk omdat er tot nu toe vanuit gegaan werd dat smaken van moleculen min of meer vaststaan. Dat kakkerlakken suiker als bitter zijn gaan zien relativeert dit gegeven.  

Voor de kakkerlakkenbestrijding biedt de bevinding ook aanknopingspunten, aldus de onderzoekers. Allereerst moeten de lokdozen naast suiker andere lokstoffen gaan bevatten.

Daarnaast zou het slim zijn om verschillende combinaties van lokstoffen, geurstoffen en gif in de kakkerlakkenmotels te stoppen, zodat de insecten niet kunnen leren welke combinaties ze moeten mijden.