Wetenschappers hebben het genetisch mechanisme ontdekt dat sommige Bengaalse tijgers een witte vacht geeft.  

Witte tijgers danken hun bijzondere uiterlijk aan slechts één mutatie in een gen voor pigment. 

Deze mutatie onderdrukt alleen de aanmaak van rood- en geelkleurig pigment in het lichaam van de dieren, wat verklaart waarom witte tijgers wel zwarte strepen op hun vacht hebben.

Dat schrijven onderzoekers van de Universiteit van Peking in het wetenschappelijk tijdschrift Current Biology.

Kippen

Bij hun studie brachten de wetenschappers de DNA-volgorde in kaart van 16 Bengaalse tijgerfamilies in het Chimelong Safari Park in China.

Uit de genetische analyse blijkt dat witte tijgers minder pigment aanmaken door een gen met de naam SLC45A2. Dit gen is bij veel diersoorten, waaronder paarden, kippen en vissen, verantwoordelijk voor een lichte huidskleur.

Volgens de onderzoekers moet de genmutatie bij witte tijgers dan ook niet worden gezien als een afwijking. "De witte tijger vertegenwoordigt een gedeelte van de natuurlijke genetische diversiteit die zou moeten worden beschermd", verklaart hoofdonderzoeker Shu-Jin Luo op nieuwssite ScienceDaily.

Doodgeschoten

Witte tijgers werden aan het begin van de zestiende eeuw voor het eerst waargenomen in India. In 1958 werd voor zover bekend het laatste wilde exemplaar doodgeschoten. De dieren zijn nu alleen nog in dierentuinen te bezichtigen.