Elektrische stimulatie van het brein kan leiden tot betere prestaties bij wiskunde. Dat blijkt uit nieuw wetenschappelijk onderzoek. 

Als de hersenen van mensen op specifieke plaatsen worden gestimuleerd met elektrische schokjes, zijn ze daarna in staat om wiskundige taken sneller te voltooien dan normaal, zonder dat ze meer fouten maken. 

Het verbeterde inzicht is tot zes maanden na de behandeling van het brein meetbaar. 

Dat schrijven onderzoekers van de Universiteit van Oxford in het wetenschappelijk tijdschrift Current Biology.

Magneetpuls

Bij hun studie stelden de wetenschappers de hersenen van 25 studenten op vijf achtereenvolgende dagen een korte periode bloot aan transcraniële magnetische stimulatie. Dat is een techniek waarbij doormiddel van een magneetpuls stroom wordt opgewekt in het brein.

De stimulatie was gericht op een specifiek gebied in de prefrontale cortex, een hersendeel dat onder meer is betrokken bij wiskundige taken.

Na afloop van de behandeling maakten de proefpersonen een test die bestond uit rekenopdrachten en geheugentaken met getallen 27 procent sneller dan een controlegroep van mensen, wiens brein niet was gestimuleerd.

Lange termijn

Uit de studie blijkt ook dat de proefpersonen die transcraniële magnetische stimulatie hadden ondergaan zes maanden later nog steeds profiteerden van de behandeling bij wiskundige opgaves.

Het is vooralsnog onduidelijk wat er precies in de hersenen verandert door de behandeling. Maar volgens de wetenschappers suggereren de onderzoeksresultaten dat elektrische stimulatie in het dagelijks leven kan worden ingezet om mensen die moeite hebben met rekenen een steuntje in de rug te geven.

"Ons doel is om mensen te helpen die moeilijk met getallen kunnen omgaan, dat is ongeveer 20 procent van de bevolking", verklaart hoofdonderzoeker Roi Cohen Kadosh in de Britse krant The Guardian. "Natuurlijk moet er eerst vervolgstudie worden gedaan, maar dit is een veelbelovende onderzoeksrichting."  

Vraagtekens

De eerste reacties op de studie zijn positief. Wel zetten veel wetenschappers vraagtekens bij het effect op de lange termijn dat zou zijn aangetoond.

De conclusie dat proefpersonen zes maanden na de elektrische stimulatie van hun brein nog steeds beter zouden presteren bij wiskundige taken is gebaseerd op metingen bij slechts zes proefpersonen, die een halfjaar later terugkeerden in het laboratorium. Dat aantal is volgens veel wetenschappers te klein om conclusies uit te trekken.