Vrouwen leven mogelijk langer dan mannen, omdat hun afweersysteem minder snel veroudert. Dat blijkt uit nieuw wetenschappelijk onderzoek. 

Vergeleken met mannen verliezen vrouwen relatief weinig belangrijke witte bloedcellen als ze ouder worden. Hun immuunsysteem blijft daardoor langer goed functioneren.

Mogelijk bereiken vrouwen door deze relatief langzame veroudering van hun biologische afweer gemiddeld hogere leeftijden dan mannen.

Dat schrijven onderzoekers van de Medische en Tandheelkundige Universiteit in Tokio in het wetenschappelijk tijdschrift Immunity & Ageing.     

Bloed

De wetenschappers kwamen tot hun bevindingen door bloedmonsters te nemen van 356 mannen en vrouwen met leeftijden tussen de 20 en 90 jaar. In het bloed werd onder meer gekeken naar witte bloedcellen. Deze cellen vervullen een belangrijke rol in het immuunsysteem.

Bij zowel mannen als vrouwen blijkt het gemiddeld aantal witte bloedcellen te dalen naarmate ze ouder worden. Maar twee specifieke soorten witte bloedcellen nemen bij mannen sneller in aantal af dan bij vrouwen. Het gaat om zogenoemde T-killercellen, die het lichaam beschermen tegen infecties, en B-cellen, die antistoffen aanmaken.

Er zijn ook bepaalde types immuuncellen die juist in grotere hoeveelheden worden aangemaakt als mensen ouder worden. Deze zogenoemde T-helpercellen groeien bij vrouwen sneller in aantal dan bij mannen.

Verklaring

Volgens hoofdonderzoeker Katsuiki Hirokawa kunnen de verschillen tussen de veroudering van het mannelijk en vrouwelijk immuunsysteem deels verklaren waarom vrouwen gemiddeld ouder worden dan mannen.

''Onze bevindingen wijzen er op dat de relatief langzame veroudering van immunologische parameters bij vrouwen samenhangt met het feit dat vrouwen langer leven dan mannen'', verklaart hij op BBC News.

Dat betekent echter niet dat een goed functionerend immuunsysteem de enige oorzaak is van de hoge leeftijden die vrouwen bereiken. Mogelijk sterven de immuuncellen minder snel af, omdat ook andere ouderdomsprocessen in het vrouwelijk lichaam trager verlopen.