De eerste mensachtigen in Afrika jaagden waarschijnlijk op antilopen. Dat blijkt uit nieuw wetenschappelijk onderzoek.

De analyse van twee miljoen jaar oude dierlijke resten in Kenia suggereert dat mensachtigen in deze periode hun voedsel verzamelden door een combinatie van actieve jacht en het speuren naar dode dieren.

De oermensen jaagden waarschijnlijk vooral op antilopen. Grotere soorten zoals gnoes aten ze alleen als ze stuitten op de karkassen van deze dieren.

Dat schrijven onderzoekers van de Baylor Universiteit in Waco in het wetenschappelijk tijdschrift PLOS ONE.

Serengeti

De wetenschappers bestudeerden een groot aantal oude dierlijke fossielen uit de vroege steentijd in Kanjera, een plaats in het westen van Kenia waar ook veel menselijke resten uit deze periode zijn gevonden. Waarschijnlijk was er twee miljoen jaar geleden een menselijke nederzetting in het gebied.  

Vooral de aanwezigheid van karkassen van antilopen wijst op actieve jacht van de bewoners. Dode antilopen worden op de Serengeti binnen enkele minuten na hun dood opgegeten door wilde dieren. Volgens de wetenschappers was dat vroeger niet anders. Mensachtigen konden deze dieren waarschijnlijk alleen te pakken krijgen door ze te vangen. 

Gnoes

Schedelresten van gnoes die in het gebied zijn aangetroffen, suggereren echter dat menselijke voorouders uit de vroege steentijd ook deels aaseters waren. De kop van een dode gnoe blijft namelijk relatief lang intact, omdat wilde dieren de schedel niet kunnen openbreken om zo de voedingsrijke hersenen te eten.

"De mensachtigen die in Kanjera leefden, gebruikten gereedschap en konden dit weefsel wel bereiken", verklaart hoofdonderzoeker Joseph Ferraro op nieuwssite ScienceDaily. "Waarschijnlijk verzamelden ze de koppen van gnoes nadat roofdieren de rest van het karkas hadden opgegeten."

Volgens Ferraro heeft het langlopende debat onder archeologen over de vraag of de eerste mensachtigen jagers of aaseters waren een nieuwe impuls gekregen door de studie. "De mensachtigen in Kanjera waren het overduidelijk allebei."