De grote wasmot heeft het meest gevoelige gehoor van alle dieren. Dat hebben Schotse wetenschappers vastgesteld. 

Een grote wasmot kan geluiden opvangen tot 300 kilohertz. Ter vergelijking: de bovengrens van de geluidsgolven die menselijke oren kunnen waarnemen ligt op 20 kilohertz.

Door hun goede gehoor kunnen de nachtvlinders waarschijnlijk de hoge tonen opvangen waarmee vleermuizen, hun natuurlijke vijanden, met elkaar communiceren.

Dat schrijven onderzoekers van de Universiteit van Strathclyde in het wetenschappelijk tijdschrift Biology Letters.

Trommelvlies

De wetenschappers kwamen tot hun bevindingen door larven van grote wasmotten te laten opgroeien in hun laboratorium en de dieren bloot te stellen aan geluiden met uiteenlopende frequenties.

Bij elk geluid werden de trillingen van het trommelvlies van de nachtvlinders gemeten. Ook brachten de onderzoekers steeds in kaart hoe in hoeverre gehoorzenuw van de dieren reageerde. 

De wetenschappers vermoeden dat de motten hun zeer gevoelige gehoor in de loop van de evolutie hebben ontwikkeld om vleermuizen te ontwijken, die doormiddel van echolocatie prooien opsporen. De hoogste tonen die door vleermuizen worden geproduceerd hebben een frequentie van ongeveer 212 kilohertz en zijn dus waarneembaar voor de grote wasmot.

Communicatie

De nachtvlinders zijn door hun goede gehoor waarschijnlijk ook in staat om onderling te communiceren zonder zich te verraden aan vleermuizen.   

"Het is niet helemaal duidelijk hoe de motten een gehoor hebben ontwikkeld dat zulke hoge geluidsfrequenties kan oppikken", verklaart hoofdonderzoeker James Windmill op nieuwssite ScienceDaily.

"Maar het is mogelijk dat ze hun onderlinge communicatie moesten verbeteren om te voorkomen dat ze een makkelijke prooi werden voor vleermuizen, die met vergelijkbare geluiden communiceren."