Amerikaanse wetenschappers hebben ontdekt dat ouderdom voor een belangrijk deel wordt aangestuurd door één specifiek gebied in de hersenen. 

Processen in de hypothalamus - een amandelvormige structuur in het binnenste van het brein - hebben waarschijnlijk een grote invloed op de leeftijd die iemand bereikt.

Biologische ingrepen in dit hersengebied kunnen de levensduur van muizen met ongeveer 20 procent verlengen, zonder dat de dieren last krijgen van verzwakte spieren en botten.

Dat schrijven onderzoekers van het Albert Einstein College in New York in het wetenschappelijk tijdschrift Nature.

Ontstekingen

De wetenschappers ontdekten dat een ontstekingsbevorderende stof met de naam NF-kB zeer actief werd in de hypothalamus van muizen op leeftijd. Wanneer ze de werking van dit eiwitcomplex blokkeerden, leefden de dieren gemiddeld 1100 dagen, terwijl muizen normaal gesproken 600 tot 1000 dagen leven.

Wanneer de productie van de ontstekingsbevorderende stof werd aangewakkerd, bereikte geen enkele muis een leeftijd die hoger lag dan 900 dagen.

Verder bleek dat NF-kB zorgde voor een verlaagde aanmaak van gonadotropine in de hypothalamus. Dit hormoon speelt een grote rol bij vruchtbaarheid en de aanmaak van nieuwe cellen.

Nieuwe cellen

Toen de wetenschappers enkele muizen een dagelijkse injectie met dit hormoon gaven, bleken deze dieren minder ouderdomsgerelateerde klachten te vertonen. Waarschijnlijk zorgden de injecties met gonadotropine voor de aanmaak van nieuwe zenuwcellen in het brein.

Volgens hoofdonderzoeker Dongsheng Cai biedt het onderzoek nieuwe perspectieven voor de behandeling van ouderdom.

"Wetenschappers hebben zich lang afgevraagd of ouderdom individueel optreedt in de verschillende weefsels van het lichaam, of dat onze levensduur actief wordt gereguleerd door één orgaan", verklaart hij op nieuwssite ScienceDaily

"Uit de studie blijkt dat veel aspecten van veroudering worden gecontroleerd door de hypothalamus. Het blijkt mogelijk om, in ieder geval bij muizen, het ouderdomsproces te vertragen door signalen in de hypothalamus te veranderen", aldus Cai.