Schildpadden zijn evolutionair verwant aan vogels. Dat blijkt uit een nieuw wetenschappelijk onderzoek. 

Ondanks hun bijzondere lichaam zijn schildpadden geen primitieve reptielen zoals lang werd gedacht, maar stammen de dieren af van de voorouders van onder meer vogels en krokodillen.

Schildpadden splitsten zich ongeveer 250 miljoen jaar geleden af van deze groep en ontwikkelden pas relatief laat hun schild. Dat meldt een internationaal team van onderzoekers in het wetenschappelijk tijdschrift Nature.

De onderzoekers kwamen tot hun bevindingen door de DNA-volgorde van de soepschildpad en de Chinese drieklauw in kaart te brengen. Uit de resultaten blijkt het verwantschap met vogels en krokodillen.

Uitstervingsgolf

De afsplitsing van de schildpad van deze groep ging ruim 250 miljoen jaar geleden waarschijnlijk gepaard met een grote uitstervingsgolf. Het is nog onduidelijk of die twee gebeurtenissen met elkaar te maken hadden.  

Uit de studie blijkt verder dat het schild van schildpadden pas relatief laat is ontstaan onder invloed van genen uit hun ledematen. Voor die tijd ontwikkelde het lichaam van de dieren zich volgens het 'gewone' bouwplan voor gewervelde dieren.

Evolutionaire vernieuwing

"Schildpadden zijn interessant omdat ze een speciaal geval zijn aan de hand waarvan we de grote evolutionaire veranderingen die plaatsvonden in de geschiedenis van de gewervelde dieren mogelijk beter kunnen begrijpen", verklaart onderzoeker Naoki Irie op nieuwssite ScienceDaily.

"De studie biedt niet alleen een inzicht in de evolutie van schildpadden, maar geeft ons ook aanwijzingen over de manier waarop evolutionaire vernieuwingen zijn ontstaan bij gewervelden."