Als moeders gestrest zijn tijdens hun zwangerschap, krijgen ze sterkere en gezondere nakomelingen. Dat is althans het geval bij eekhoorns. 

Baby’s die geboren worden in drukke, stressvolle omstandigheden blijken wanneer ze het nest verlaten significant groter dan baby’s die in een rustige omgeving opgroeien. 

Dat concluderen Canadese onderzoekers onder leiding van Michigan State University en de University of Guelph afgelopen week in het vakblad Science.

Voor hun onderzoek hielden ze moedereekhoorns voor de gek door luidsprekers neer te zetten waarop geluiden te horen waren van soortgenoten in een bos. Het leek daardoor alsof de beestjes zes keer meer buren hadden dan in werkelijkheid het geval was.

De Noord-Amerikaanse rode eekhoorns werden zes jaar lang bestudeerd. 

Fanatieker

Nu blijkt dat wanneer zwangere vrouwtjeseekhoorns soortgenoten horen, ze fanatieker hun territorium gaan verdedigen. Daardoor maken ze meer stresshormonen aan. En dat zorgt er weer voor dat hun kroost sneller groeit. 

Heel handig, want in een druk bezet bos met een beperkte hoeveelheid voedsel overleven immers alleen de snelst groeiende dieren. Volgens de onderzoekers veroorzaakte de stress zelfs zoveel groei, dat het leek alsof de baby-eekhoorns extra voedsel hadden gekregen. 

Waarschijnlijk geldt ook voor andere dieren dat stress het nageslacht kan helpen. Al geloven we bij mensen vooralsnog dat stress alleen maar slecht is voor baby’s. Zo zouden baby’s van gestreste moeders bijvoorbeeld vaker ziek zijn. 

Toch is er ook bij eekhoorns een nadeel. Hoewel door de stress meer baby-eekhoorns overleven, blijken ze minder lang te leven dan de jongen van ontspannen moeders.