De hersenen van de dwergachtige mensen die 18.000 jaar geleden op het Indonesische eiland Flores leefden, zijn waarschijnlijk gekrompen in de loop van de evolutie. Dat blijkt uit nieuw wetenschappelijk onderzoek.

Het brein van de zogenoemde Homo floresiensis had een gemiddeld volume van ongeveer 426 kubieke centimeter. Daarmee waren de hersenen van de dwergachtige mensensoort iets groter dan tot nu toe werd aangenomen.

De bevinding wijst er op dat de Floresmens een dwergversie was van de primitieve mensensoort Homo erectus.

Dat schrijven onderzoekers van het Nationaal Museum van Natuur en Wetenschap in Tokio in het wetenschappelijk tijdschrift Proceedings of the Royal Society B.

Onduidelijk

Nog altijd is het onduidelijk hoe Floresmensen zijn geëvolueerd. Uit de in 2003 ontdekte fossielen van de 18.000 jaar oude mensensoort blijkt dat ze slechts een meter lang waren.

Volgens een populaire theorie zijn de 'hobbits' ontstaan uit een relatief grote voorouder in Oost-Azië, de Homo erectusToen deze primitieve mensen naar het eiland Flores verhuisde zouden ze in de loop der generaties zijn gekrompen. Een dergelijk evolutionair proces staat bekend als eilanddwerggroei.

Ziekte

Sommige wetenschappers geloven echter niet dat het brein van de mensensoort zo sterk kon krimpen. Zij vermoeden dat Floresmensen moderne mensen waren die leden aan een ziekte waardoor ze niet goed groeiden. Ook is het volgens hen mogelijk dat de dwergachtige mensen zijn ontstaan uit een kleine, aapachtige voorouder.

De nieuwe metingen van de Japanse wetenschappers wijzen er echter op dat het brein van Floresmensen groter was dan tot nu toe werd aangenomen. Dat maakt eilanddwerggroei volgens hen waarschijnlijker.

Hoofdonderzoeker Yousuke Kaifu denkt dat de dwergmensen afstammen van een relatief kleine versie van de Homo erectus, die op het eiland Java leefde. Het brein van deze mensensoort had een volume van ongeveer 860 kubieke centimeter.

Krimp

Het is volgens Kaifu niet onmogelijk dat een brein door eilanddwerggroei krimpt van 860 naar 426 kubieke centimeter.  

"Met ons werk kan ik niet bewijzen dat de Homo erectus de voorouder van de Homo floresiensis is, maar we hebben wel aangetoond dat het mogelijk is", verklaart de wetenschapper op BBC News