Jonge spookkrabben zijn overdag lichter en ’s nachts donkerder van kleur en passen hun kleurpatroon daarnaast aan hun omgeving aan.

Daardoor zijn ze moeilijker zichtbaar voor vijanden wanneer ze zich verplaatsen over het strand. Dat concluderen biologen van de Universiteit van Cambridge deze week in het tijdschrift Biological Journal of the Linnean Society.

De Britten bestudeerden krabben van de soort Ocypode ceratophthalmus, oftewel de gehoornde spookkrab, in Singapore. Het was hen opgevallen dat de jonge exemplaren van die krab verschillende kleuren kunnen vertonen.

Camouflagedieren

Ze namen een aantal jonge krabben om de kleurveranderingen te bestuderen. In tegenstelling tot wat gebruikelijk is in experimenten met camouflagedieren, deden ze dat in de natuurlijke omgeving van de krabben: op het strand.

Legden ze een jonge krab in een schaduwrijke omgeving, dan veranderde die niet van kleur. Werden ze op lichter zand geplaatst, dan werden ze wel lichter. Werd het avond, dan kleurden ze vervolgens wel langzaam donkerder.

Finetunen

De onderzoekers concluderen dat de belangrijkste kleurverandering van de krabben is gekoppeld aan het dag- en nachtritme. Het is de eerste soort waarbij zo'n koppeling is beschreven.

Daarnaast, schrijven de onderzoekers, kunnen de krabben hun kleur finetunen op basis van de lokale omgeving. De dieren wisten zelfs patronen zoals kiezels af te beelden op hun schild.

Volwassenen

Opmerkelijk genoeg beschikken volwassen spookkrabben niet meer over het vermogen tot kleurverandering. Hun schild is harder, waardoor het pigment waarschijnlijk minder snel kan worden aan- en afgevoerd.

De volwassenen hebben de camouflage mogelijk minder nodig dan de jongere exemplaren, omdat ze de gevaren in hun omgeving beter weten in te schatten, suggereren de onderzoekers.