Amerikaanse wetenschappers zijn er in geslaagd om de belangrijkste symptomen van een cocaïneverslaving met hersenstimulatie te verdrijven uit het brein van ratten.

Door een specifiek gebied in de voorste hersenen van aan cocaïne verslaafde ratten te stimuleren met laserlicht, verdwijnt de dwangmatige behoefte aan de drug bij de dieren.

Waarschijnlijk kan een vergelijkbaar resultaat worden behaald bij mensen, door hetzelfde hersendeel te stimuleren met magneten.

Dat schrijven onderzoekers van de Universiteit van Californië uit San Francisco in het wetenschappelijk tijdschrift Nature.

Lichtgevoelige eiwitten

Bij hun onderzoek implanteerden de wetenschappers lichtgevoelige eiwitten in de voorste hersenen van aan cocaïne verslaafde ratten. Daardoor konden ze de hersenactiviteit in de zogenoemde prelimbische cortex stimuleren met laserlicht.

Het is langer bekend dat een cocaïneverslaving bij zowel mensen als ratten leidt tot extreem lage activiteit in dit hersengebied. 

De aan cocaïne verslaagde ratten werden in kooien gehouden waarin een hendeltje zat. Als de dieren hierop drukten, kregen ze een shot cocaïne toegediend.

Toen de wetenschappers de prelimbische cortex van de dieren stimuleerden met laserlicht, drukten de dieren niet meer uit zichzelf op een hendeltje. "Het cocaïne zoekende gedrag verdween", verklaart hoofdonderzoeker Antonello Bonci op nieuwssite Physorg.com.

Magneten

Volgens Bonci is het mogelijk om de hersenen van mensen op dezelfde manier te stimuleren, niet met laserlicht maar met magneten.

Deze behandeling, genaamd transcraniële magnetische stimulatie, wordt al gebruikt bij het behandelen van depressies. Bonci wil zo snel mogelijk beginnen met klinische proeven om deze vorm van hersenstimulatie te testen op menselijke proefpersonen die aan cocaïne zijn verslaafd.

De magnetische behandeling zou ervoor moeten zorgen dat de hersenactiviteit in de prelimbische cortex van verslaafden terugkeert, zodat ze net als de ratten minder behoefte krijgen aan cocaïne.