Kameleons zijn over zee van Afrika naar Madagaskar gemigreerd, zo blijkt uit een nieuwe wetenschappelijke studie.

De eerste kameleons leefden op het Afrikaanse vaste land.

Maar sommige van deze dieren zijn 65 miljoen jaar geleden op drijvende stukjes vegetatie en puin naar Madagaskar gereisd, waardoor er op het eiland aparte soorten ontstonden.

Dat schrijven onderzoekers van het South African National Biodiversity Institute in het wetenschappelijk tijdschrift Proceedings of the Royal Society B.

Breuk

De meeste van alle 195 kameleonsoorten komen voor in Afrika en op Madagaskar. Deze twee landmassa's maakten ooit deel uit van het supercontinent Gondwana dat 120 miljoen jaar geleden in stukken brak.

Uit eerder ontdekte fossielen blijkt dat kameleons pas na deze breuk ontstonden. De grote vraag was of de dieren eerst in Afrika leefden, of juist in Madagaskar zijn geëvolueerd.

De Zuid-Afrikaanse wetenschappers onderwierpen 174 kameleonsoorten aan een genetische analyse. Uit deze studie bleek dat de eerste kameleons op het Afrikaanse vaste land leefden en dat de dieren pas later op Madagaskar terechtkwamen.

Krijt

"We hebben een inschatting gemaakt van de tijdsperiode waarin kameleonsoorten op Madagaskar zich genetisch afscheidden van hun soortgenoten in Afrika", verklaart hoofdonderzoekster Krystal Tolley op nieuwssite Physorg.com.

"Waarschijnlijk waren er twee van deze momenten: de eerste keer was tegen het einde van het Krijt, 65 miljoen jaar geleden", aldus Tolley. "Daarna gebeurde het nog eens, 45 miljoen jaar geleden, in het tijdperk Oligoceen."

De wetenschappers verifieerden hun 'drijftheorie' met informatie over de zeestromingen rond Madagaskar. Op dit moment zijn deze stromingen van het land af gericht, maar in het Krijt en Oligoceen waren de zeestromen waarschijnlijk aanlandig.

Moeilijke reis

Volgens Tolley hebben enkele kameleons van die omstandigheden geprofiteerd en een overtocht van Afrika naar Madagaskar gemaakt.

"Het moet een moeilijke reis zijn geweest en het is waarschijnlijk niet vaak gebeurd, omdat de stroming precies de juiste richting moest hebben", verklaart de onderzoekster. "We denken dat het maar twee keer is voorgekomen."

Uit eerder onderzoek is al gebleken dat ook de zoogdieren die in Madagaskar leven, waarschijnlijk door drijvende stukjes vegetatie naar het eiland zijn getransporteerd.