Wetenschappers hebben bij een opgraving in Zuid-Afrika de tot nu toe oudste fossielen van pinguïns ontdekt.

Het gaat om 17 botfragmenten die zijn gevonden in rots en sediment dat werd opgegraven in de buurt van Kaapstad. De fossielen zijn 10 tot 12 miljoen jaar oud en behoorden toe aan zeker vier verschillende pinguïnsoorten, in grootte uiteenlopend van 30 tot 90 centimeter. 

Tot nu toe waren er nog geen pinguïnfossielen ontdekt die ouder waren dan vijf miljoen jaar jaar. Dat schrijft een team van Amerikaanse en Britse onderzoekers in het wetenschappelijk tijdschrift Zoological Journal of the Linnean Society.

Ruggengraat

Uit een analyse van de nieuw ontdekte fossielen blijkt dat het gaat om stukjes ruggengraat, borstbeen, vleugelbot en botjes uit de poten van de primitieve pinguïns. Alle vier de soorten zijn inmiddels uitgestorven.

Op dit moment leeft er nog maar één pinguinsoort in Afrika: de zwartvoetpinguïn. Het is door een gebrek aan fossielen onduidelijk waarom de andere soorten in de loop van de geschiedenis zijn uitgestorven. 

Bergafwaars

"We hebben pinguïnfossielen van vijf miljoen jaar geleden en van twaalf miljoen jaar geleden, daar tussenin zit een groot gat", verklaart onderzoeker Daniël Ksepka van de Staatsuniversiteit van Nort Carolina op nieuwssite Physorg.com

Met de enige overgebleven pinguïnsoort in Afrika gaat het ook bergafwaarts. De populatie zwartvoetpinguïns is in de afgelopen vijftig jaar met 80 procent afgenomen.