Wetenschappers hebben een nog onbekende soort wormsalamander ontdekt die zich voedt met stukjes huid.

Biologe Emma Sherratt van de Universiteit van Harvard ontdekte de bijzondere wormsalamander in Frans-Guyana.

Ze heeft het dier de Latijnse naam Microcaecilia dermatophaga gegeven, wat 'kleine huid-etende wormsalamander' betekent. De jongen van de nieuw ontdekte soort voeden zich door met hun tanden schilfers te pellen van de huid van hun moeder.

Dit gedrag is eerder geobserveerd bij nog drie andere soorten wormsalamanders, zo meldt Sherratt in het wetenschappelijk tijdschrift PLOS ONE.

Tanden

"We hebben een nieuwe huideter gevonden", aldus Sherrat op nieuwssite Physorg.com. "Maar opvallend genoeg is deze soort niet nauw verwant aan de andere huidetende wormsalamanders die we kennen."

Wormsalamanders zijn weliswaar amfibieën, net als kikkers en padden, maar omdat ze geen poten hebben worden de dieren vaak aangezien voor wormen.

In tegenstelling tot wormen hebben wormsalamanders echter een bek met scherpe tanden waarmee ze naast huidschilfers ook termieten kunnen eten. De dieren leven voornamelijk onder de grond en worden gemiddeld vijftig tot zestig centimeter lang.

Geheim leven

"In vergelijking tot andere diersoorten begrijpen we nog vrij weinig van wormsalamanders", verklaart Sherratt. "Elk beetje informatie dat we vinden, kan iets meer van hun geheime leven ontrafelen."

Uit moleculair onderzoek is gebleken dat wormsalamanders al ongeveer 250 miljoen jaar bestaan. "Dat betekent dat ze de gebeurtenis hebben overleefd die de dinosauriërs en veel andere soorten deed uitsterven", aldus Sherratt. "Alleen al daarom zijn het erg bijzondere dieren."