DNA-schade ontstaat niet alleen door veroudering, maar ook als gevolg van normale hersenactiviteit. Dat blijkt uit nieuw wetenschappelijk onderzoek.

De hersenactiviteit die optreedt bij alledaags denkwerk, zoals het verkennen van een nieuwe omgeving, veroorzaakt zogenaamde dubbelstrengsbreuken in het DNA.

Deze breuken helen snel weer en horen waarschijnlijk bij het leerproces. Maar als ze niet worden gerepareerd, bijvoorbeeld door de aanwezigheid van misvormde eiwitten, kan de schade leiden tot ouderdomsziektes zoals Alzheimer.

Dat schrijven onderzoekers van de Gladstone Institute in San Francisco in het wetenschappelijk tijdschrift Nature Neuroscience.

Speeltjes

De wetenschappers kwamen tot hun bevindingen door een groep gezonde muizen los te laten in kooien die de diertjes nog niet kenden. Ook werden de muizen geconfronteerd met nieuwe speeltjes en geuren.

Na afloop van het experiment zochten de wetenschappers naar sporen van DNA-schade in de hersenen van de dieren. Uit het onderzoek bleek dat er ongeveer zes keer zo veel dubbelstrengsbreuken in de muizenhersenen waren opgetreden als bij soortgenoten die niet op verkenningstocht waren gestuurd. Deze breuken waren inmiddels wel allemaal weer geheeld.

Volgens hoofdonderzoeker Elsa Suberbielle suggereren de uitkomsten van het onderzoek dat DNA-schade onlosmakelijk is verbonden met denkwerk.

Verrast

"We waren eerst verrast toen we bewijs voor dubbelstrengsbreuken vonden in de hersenen van gezonde muizen", verklaart ze op nieuwssite ScienceDaily. "Maar het feit dat deze breuken alweer gerepareerd waren toen de dieren terugkeerden van hun verkenningstocht, suggereert dat deze DNA-schade een integraal onderdeel is van hersenactiviteit."

De wetenschappers herhaalden het experiment met enkele muizen waarbij door genetische manipulatie de symptomen van Alzheimer werden gesimuleerd in de hersenen.

Ook bij deze dieren traden veel dubbelstrengsbreuken op in het DNA van hun hersencellen. Deze breuken heelden echter niet meer, waardoor de diertjes langzaam aftakelden.