De eerste moderne mensen verlieten het Afrikaanse continent waarschijnlijk veel later dan tot nu toe werd aangenomen. Dat blijkt uit een nieuw wetenschappelijk onderzoek. 

De uittocht van onze voorouders uit Afrika begon waarschijnlijk ongeveer 92.000 jaar geleden en mogelijk zelfs pas 62.000 jaar geleden.

Dat meldt een internationale groep onderzoekers in het vaktijdschrift Current Biology. Tot nu toe gingen wetenschappers er vanuit dat de eerste mensen Afrika 130.000 jaar geleden al verlieten. 

De nieuwe bevindingen zijn afkomstig uit een studie waarbij het DNA van een groot aantal menselijke fossielen onder de loep is genomen. De skeletten waren 700 tot 40.000 jaar oud.

Mutatiesnelheid

De wetenschappers brachten met behulp van het oude DNA de snelheid in kaart waarmee menselijke genen in de loop van de geschiedenis zijn gemuteerd.

Op basis van die mutatiesnelheid konden ze inschatten wanneer er voor het eerst genetische verwijdering optrad tussen onze voorouders uit Afrika en de eerste mensen die in Europa leefden. Deze genetische veranderingen traden vermoedelijk op vanaf het moment dat moderne mensen zich voor het eerst permanent buiten Afrika vestigden.

Het is voor het eerst dat er een dergelijk onderzoek is uitgevoerd met het DNA van oude menselijke fossielen. Bij eerdere studies werd de mutatiesnelheid van menselijke genen berekend met behulp van het DNA van levende mensen.

Werktuigen

Met de huidige technieken is het echter moeilijk om vast te stellen hoeveel mutaties er zijn opgetreden in de genen van levende personen.

Het DNA van mensen die al duizenden jaren zijn overleden kan eenvoudig worden vergeleken met de genetische veranderingen in het menselijk genoom die later zijn opgetreden, zodat de mutatiesnelheid nauwkeurig kan worden bepaald.

Volgens hoofdonderzoeker Jonathan Krause van de Universiteit van Tübingen komt een relatief laat vertrek van onze voorouders uit Afrika overeen met de ouderdom van stenen werktuigen die op verschillende plaatsen in Europa zijn gevonden.

"Dat is het mooie van onze bevindingen", verklaart hij op de nieuwssite van het wetenschappelijk tijdschrift Science. "Ze komen overeen met bestaand archeologisch bewijs."