Bij aardbevingen ontstaan vrijwel onmiddellijk gouddeeltjes in de aardkorst. Dat blijkt uit een nieuwe wetenschappelijke studie.

Tijdens een aardbeving verdampt het water in breuklijnen door de razendsnel afnemende druk tot stoom. Bij dat proces kristalliseren mineralen zoals goud en silicium waarschijnlijk binnen enkele tienden van seconden, zodat er gouddeeltjes worden afgezet in de aardkorst. 

Dat schrijven onderzoekers van de Universiteit van Queensland in het wetenschappelijk tijdschrift Nature Geoscience.

Het is al langer bekend dat veel goudreserves zijn ontstaan door series van aardbevingen die miljarden jaren geleden plaatsvonden.

Computermodel

De Autralische wetenschappers berekenden met een computermodel wat er tijdens een aardbeving precies gebeurt met de vloeibare gesteentes en mineralen in de breuklijnen. Om het proces nauwkeurig te simuleren maakten ze gebruik van gegevens die zijn verzameld bij metingen in oude breukenlijnen in goudvelden.

Het onderzoek wees uit dat de veranderingen in druk tijdens een aardbeving veel groter zijn dan tot nu toe werd aangenomen. In de breuken die ontstaan daalt de druk van 3000 keer het atmosferische niveau tot ongeveer hetzelfde niveau als boven de grond. Daardoor verdampen vloeistoffen razendsnel en komen mineralen zoals goud naar boven.

Goudveld

"Bij elke beving wordt er binnen een fractie van een seconde een beetje goud afgezet", verklaart hoofdonderzoeker Dion Weatherly in het Britse tijdschrift New Scientist.

"Je moet het op microscopische schaal bekijken, laagje voor laagje bouwt de goudvoorraad zich op. Binnen enkele honderdduizenden jaren kan er een flink goudveld ontstaan."