Cafeïne versterkt het geheugen van bijen bij hun zoektocht naar nectar. Dat hebben Britse wetenschappers ontdekt.

Als bijen worden gevoed met nectar die ook cafeïne bevat, bijvoorbeeld uit bloemen van koffieplanten, wordt het geheugen van de insecten gestimuleerd.

De diertjes onthouden de geur van een bloem met 'cafeïne-nectar' drie keer zo goed als de geuren van andere bloemen.

Dat melden onderzoekers van de Universiteit van Newcastle in het wetenschappelijk tijdschrift Science.

Pavlov's honden

Bij hun onderzoek trainden de wetenschappers enkele bijen om een beloning in de vorm van voedsel te associëren met de geuren van verschillende bloemen.

Onderzoeker Phil Stevenson vergelijkt de studie met een wereldberoemd experiment waarbij de Russische wetenschapper Ivan Pavlov honden leerde om het geluid van een bel met eten te associëren.

"Als Pavlov de bel luidde, begonnen de honden te kwijlen", aldus Stevenson op de Amerikaanse nieuwssite NPR. "In dit geval ontrolden de bijen hun proboscis als ze de bloemengeuren roken." De proboscis is de lange harige tong waarmee een bij nectar uit bloemen zuigt.

Bestuiving

Tijdens het onderzoek bleek dat bijen die zich voedden met 'cafeïne-nectar'  de bijbehorende bloemengeur drie keer zo goed onthielden als de geuren van bloemen met nectar zonder het oppeppende middel. 

Volgens de wetenschappers is dat effect van cafeïne zowel goed voor de bijen als de bloemen. 

"Cafeïne in nectar zorgt ervoor dat bijen beter onthouden waar en bij wat voor soort bloemen ze hun voedsel kunnen vinden, terwijl de planten er een betere bestuiving aan overhouden", verklaart hoofdonderzoeker Geraldine Wright op nieuwssite Physorg.com.