Wetenschappers hebben ontdekt hoe vermoeidheid ontstaat in het brein en zich verspreidt naar de rest van het lichaam.

De aanmaak van de neurotransmitter serotonine tijdens het sporten leidt in eerste instantie tot een goed gevoel, maar een aanhoudende productie zorgt voor een sterk vermoeidheidssignaal dat vanuit de hersenen naar de spieren wordt gestuurd.

Dit mechanisme in de hersenen veroorzaakt een algemeen gevoel van uitputting in het lichaam, zelfs als de spieren fysiek gezien nog wel in staat zijn om verder te werken.

Dat schrijven onderzoekers van de Universiteit van Kopenhagen in het wetenschappelijk tijdschrift PNAS.

Schildpadden

De wetenschappers onderzochten de vermoeidheidssignalen opvallend genoeg door het brein van schildpadden te ontleden en reacties in hun zenuwstelsel te meten.

Deze mechanismen zijn volgens de onderzoekers vergelijkbaar met vermoeidheidsprocessen in het menselijk brein.

"We hebben altijd geweten dat ons lichaam serotonine aanmaakt tijdens het sporten en dat deze stof ons helpt om door te zetten", verklaart hoofdonderzoeker Jean-Francois Perrier op de nieuwssite van de Universiteit van Kopenhagen. 

"Een surplus aan serotonine ontketent echter een remmend mechanisme in het brein. In andere woorden: serotonine zorgt eerst voor een acceleratie in onze prestaties, maar werkt daarna als een rem", aldus Perrier.  

Medicijnen

Meer onderzoek moet uitwijzen wanneer het omslagpunt in het effect van serotonine wordt bereikt bij mensen.

Het in kaart brengen van het breinmechanisme dat vermoeidheid veroorzaakt is volgens de wetenschappers belangrijk voor de bestrijding van doping. 

"Bij het opsporen van doping is het cruciaal om methodes te identificeren waarmee atleten vermoeidheid kunnen verkomen en waardoor ze beter kunnen presteren dan op een natuurlijke manier mogelijk is", aldus Perrier.