AMSTERDAM - Pijn kan plezierige emoties veroorzaken als de intensiteit onverwachts meevalt. Dat blijkt uit een nieuw wetenschappelijk onderzoek.

Als een pijnlijke ervaring zoals het stoten van een teen of het beetpakken van een hete pan bij mensen minder hard aankomt dan van tevoren verwacht, worden hersengebieden geactiveerd die betrokken zijn bij opluchting en plezier.

Delen van het brein die worden geassocieerd met pijn zijn in dat geval veel minder actief. Dat melden onderzoekers van de Universiteit van Oslo in het wetenschappelijk tijdschrift Pain.

"Het is niet moeilijk te begrijpen dat pijn minder hevig wordt ervaren als iemand beseft dat het veel erger had kunnen zijn", verklaart hoofdonderzoeker Siri Leknes op nieuwssite Physorg.com. "Maar wat we niet hadden verwacht, is dat pijn kan worden ervaren als iets plezierigs."

De wetenschappers kwamen tot hun bevindingen door proefpersonen zich te laten voorbereiden op een pijnlijke ervaring. Vervolgens werden de armen van de deelnemers aan het experiment blootgesteld aan hitte van verschillende intensiteit, terwijl er een MRI-scan van hun hersenen werd gemaakt.

Comfortabel

Als de hitte heviger of vergelijkbaar was met de ervaring waar de proefpersonen zich op hadden ingesteld, werden vooral hersengebieden actief die betrokken zijn bij gevoelens van pijn. Maar wanneer de hitte minder intens was dan verwacht, activeerde de pijn vooral hersengebieden die worden geassocieerd met emoties van opluchting en plezier.

"De meest logische verklaring is dat de proefpersonen op het ergste waren voorbereid en zich opgelucht voelden toen de pijn minder erg was dan ze hadden gevreesd", verklaart Leknes.

"In andere woorden: een gevoel van opluchting kan sterk genoeg zijn om een negatieve ervaring als pijn om te buigen in een sensatie die comfortabel of zelfs plezierig is", besluit hij.