AMSTERDAM - Stokstaartjes gebruiken onderdanige soortgenoten als proefdieren in onveilige situaties. Dat hebben wetenschappers van de Universiteit van Zürich ontdekt.

Als stokstaartjes een drukke weg oversteken, dwingt het dominante vrouwtje het meest onderdanige individu om de rol van proefdier op zich te nemen en als eerst naar de overkant te lopen.

Op die manier testen de dieren of ze veilig kunnen oversteken. Dat melden de auteurs van het onderzoek in het wetenschappelijk tijdschrift PLOS ONE.

De onderzoekers kwamen tot hun bevindingen door stokstaartjes te observeren in de Kalahari-woestijn. Het leefgebied van de bestudeerde dieren was 'doormidden gesneden' door een autoweg.

Computersimulatie

De wetenschappers zagen meerdere malen hoe een dominant vrouwtje een groep stokstaarten naar de autoweg leidde. Maar eenmaal aangekomen bij de weg dirigeerde het vrouwtje één van de onderdanige dieren het eerste naar de overkant.

De gegevens die de onderzoekers verzamelden bij de observaties, stopten ze later in een computersimulatie die bevestigde dat er in de buurt van wegen sprake was van een veranderende rolverdeling in groepen stokstaartjes.

Onderdanige dieren nemen in deze gebieden meer risico dan dominante individuen.

Beschutting

Het is overigens maar de vraag of  de dieren een autoweg gevaarlijk vinden vanwege de passerende voertuigen. Het is ook mogelijk dat ze een weg als bedreigend ervaren omdat het een ruimte zonder beschutting is.

"Bij plotselinge dreigingen willen stokstaartjes zich namelijk zo snel mogelijk achter een struik kunnen verschuilen", verklaart hoofdonderzoeker Nicolas Perony op nieuwssite ScienceDaily.