AMSTERDAM - Amerikaanse wiskundigen hebben met behulp van de computer het grootste priemgetal tot nu toe ontdekt.

Het nieuw ontdekte priemgetal is gelijk aan 2 tot de macht 57.885.161 min 1 en werd ontdekt op een computer van wiskundige Curtis Cooper aan de Universiteit van Central Missouri.

Als het getal voluit wordt geschreven bestaat het uit 17 miljoen cijfers. 

Dat meldt de Great Internet Mersenne Prime Search (GIMPS), een project waarbij talloze particulieren en onderzoekers over de hele wereld hun computers beschikbaar stellen om naar nieuwe priemgetallen te zoeken.

Rekenkracht

Het getal 2 tot de macht 57.885.161 min 1 is ook een zogenaamd mersennepriemgetal, een positief heel getal dat precies 1 kleiner is dan een macht van 2 en zoals alle priemgetallen ook door zichzelf en door 1 deelbaar is. 

De grootste priemgetallen zijn bijna altijd ook mersennepriemgetallen. Het is 5 jaar geleden dat het vorige recordpriemgetal (2 tot de macht 43.112.609 min 1) werd ontdekt. 

Het aantal priemgetallen is oneindig, maar er bestaat geen formule om ze te vinden. Er is daardoor extreem veel rekenkracht nodig om alle kandidaatgetallen te controleren.

Diamant

De computer van Cooper deed er 39 dagen over om te bewijzen dat 257,885,161 min 1 een priemgetal is.

Het belang van het nieuwe priemgetal is volgens Cooper moeilijk uit te leggen. "Je kunt het vergelijken met het vinden van een diamant", verklaart de wiskundige in het Britse tijdschrift New Scientist. "Om één of andere redenen hebben wij mensen bepaald dat we van diamanten houden en dat ze dus waardevol zijn."

"Mensen houden ook van priemgetallen en dus hebben ze waarde", aldus de wiskundige. 

Praktische toepassingen zijn er echter ook. Zo worden priemgetallen gebruikt bij het beveiligen van digitale informatie.

Beloning

Cooper ontvangt een beloning voor de vondst van het priemgetal: 3000 dollar, uitgereikt door The Electronic Frontier Foundation, een organisatie die strijdt voor de rechten van burgers op het internet. 

Degene die het eerste priemgetal van meer dan 100 miljoen cijfers ontdekt, krijgt van dezelfde organisatie een prijs van 150.000 dollar.