AMSTERDAM - Britse wetenschappers hebben ontdekt dat de meeste karetschildpadden een monogaam leven leiden.

De met uitsterven bedreigde karetschildpad paart over het algemeen slechts met één partner gedurende de 75 dagen durende paartijd.

De vrouwtjes slaan het sperma vervolgens maandenlang op en bevruchten er meerdere legsels van honderden eieren mee.

Dat melden onderzoekers van de Universiteit van East Anglia in het wetenschappelijk tijdschrift Molecular Ecology.

DNA-test

De wetenschappers kwamen tot hun conclusies door een grote groep pasgeboren karetschildpadden op de Seychellen aan een DNA-test te onderwerpen. Het onderzoek wees uit dat de meeste legsels van vrouwtjes waren bevrucht door slechts één mannetje.

Verder bleek uit de test dat geen enkel mannetje meer dan één vrouwtje had bevrucht.

De bevindingen suggereren volgens hoofdonderzoeker David Richardson dat karetschildpadden voornamelijk monogaam zijn. "Daar zijn we erg verrast over", verklaart hij op BBC News. "Monogamie is namelijk de uitzondering in het dierenrijk, niet de regel."

Het feit dat een kleine minderheid aan vrouwtjes wel met meerdere mannetjes paart, komt volgens Richardson de genetische variatie van de soort ten goede.

Strand

Karetschildpadden leven in tropische wateren over de hele wereld. De vrouwtjes komen alleen aan land om eieren te leggen. Ze deponeren elk paarseizoen ongeveer vijf legsels van honderden eieren op het strand.

Het vermogen van de vrouwtjes om het sperma van mannetjes lange tijd op te slaan, is niet uniek. Veel reptielen en ook sommige vogelsoorten beschikken over dit mechanisme.