AMSTERDAM - Een meteoriet die dit voorjaar in stukken neerkwam in de Amerikaanse staat Californië behoort tot de snelste en zeldzaamste die ooit op aarde zijn gevonden.

Dat blijkt uit een uitgebreide analyse van de brokstukken van de meteoriet, waarvan de resultaten deze week in het tijdschrift Science zijn verschenen.

De zeventig wetenschappers die bij het onderzoek betrokken waren, hebben vastgesteld dat de meteoriet een koolstofrijke chondriet is. Hij bestaat uit kosmisch stof en ander oud materiaal dat een belangrijke rol heeft gespeeld bij de vorming van de planeten van ons zonnestelsel.

Vermoedelijk is de meteoriet 50.000 jaar geleden van een planetoïde of komeet afgeslagen. Uit zijn snelheid en de richting waaruit hij kwam, kan worden afgeleid dat hij sindsdien een langgerekte baan volgde, waarvan het verste punt in de buurt van de omloopbaan van de planeet Jupiter lag. Op 22 april jl. dook de meteoriet met een recordsnelheid van ongeveer 100.000 kilometer per uur de aardatmosfeer in.

Vuurbol

De meteoriet kondigde zijn komst zelf aan: hij trok als een heldere vuurbol langs de hemel. Waarnemingen van dat verschijnsel, voor het eerst ook met een buienradarnetwerk, maakten het mogelijk om de restanten van de hoog in de atmosfeer uit elkaar gespatte ruimtesteen snel te vinden.

Eén van de brokstukken kwam terecht bij Sutter's Mill, een oude zaagmolen uit de tijd van de Californische gold rush.

Alles bij elkaar is iets minder dan een kilogram van de meteoriet teruggevonden. Zijn oorspronkelijke gewicht wordt geschat op 45 ton.