AMSTERDAM – Belangrijke hersenstations blijken stilgelegd bij comateuze patiënten.

Dat schrijven Amerikaanse wetenschappers van Washington University in St. Louis deze week in PNAS.

De communicatie in het menselijke brein is te vergelijken met het Nederlandse spoorwegennetwerk.

Sommige stations, zoals Utrecht Centraal, zijn extreem belangrijk omdat ze veel in- een uitgaande verbindingen hebben. Ook hersenen hebben zulke stations, hubs genaamd, die essentieel zijn voor een goede communicatie tussen verschillende hersendelen omdat ze veel uit- en ingaande neuronen bevatten.

Verschoven

De Amerikanen kwamen er met behulp van functionele MRI achter dat veel van deze hubs bij comateuze patiënten uitgeschakeld zijn en niet meer als hub fungeerden. Ze ontdekten vervolgens dat de hubs verschoven waren naar andere plekken in het brein.

De hoeveelheid hersenactiviteit van gezonde en comateuze personen is daardoor vergelijkbaar, maar het contact tussen delen verloopt op een andere manier.

De onderzoekers concluderen daaruit dat bewustzijn afhankelijk is van de plek van de belangrijkste hubs. Verschuiven ze, bijvoorbeeld door een ernstig ongeluk, dan verliest iemand het bewustzijn en raak in coma.