AMSTERDAM - Varkens lusten praktisch alles, ook dingen die voor mensen oneetbaar zijn. Ze blijken minder en andere genen te hebben voor het proeven van zout en bittere smaken.

Dat is een van de conclusies uit de analyse van alle genen van het varken. Het onderzoek werd geleid door de universiteiten van Wageningen, Illinois en Edinburgh en de resultaten staan vandaag in Nature.

Alle genen van het gefokte varkensras Duroc werden in kaart gebracht en vergeleken met die van mensen, wilde varkens, muizen, honden, paarden en koeien.

Varkens blijken slechts 17 genen te hebben voor het proeven van bittere smaken. Mensen hebben er 25. Daarnaast zijn de genen voor zout, zoet en de ‘hartige smaak’ unami anders bij varkens.

Dat maakt dat ze dingen kunnen eten die zo zout of bitter zijn dat mensen ervan gruwen. Wellicht is het feit dat varkens alles lusten zelfs de reden dat de dieren gedomesticeerd zijn, zeggen de onderzoekers.

Reuk

Een andere opmerkelijke vondst was dat varkens ruim 1000 genen hebben voor reuk. Dat is meer dan mensen en zelfs dan honden.
De onderzoekers konden ook zien dat wilde varkens op meerdere plekken in de wereld los van elkaar gedomesticeerd werden. Dat begon ongeveer 10.000 jaar geleden.

Het onderzoek moet de fok van varkens efficiënter en duurzamer maken en zorgen voor gezondere varkens. Er kunnen bijvoorbeeld genen uit wilde varkens gebruikt worden om gefokte varkens te beschermen tegen ziekten.

Daarnaast geven de varkensgenen een boel nieuwe aanknopingspunten voor onderzoek naar ziekten bij mensen. Meer dan 100 genafwijkingen van varkens blijken terug te vinden te zijn bij mensen met bijvoorbeeld diabetes of de ziekte van Parkinson. Het varken is een veel gebruikt proefdier bij biomedisch onderzoek.