AMSTERDAM – Op het moment dat koraal in aanraking komt met zeewier, slaat het alarm en trekt zo gespecialiseerde zeewieretende visjes aan.

Dat melden biologen van het Georgia Institute of Technology vrijdag in Science.

Koraal is een verzamelnaam voor kolonies van zogeheten bloemdiertjes, poliepen van enkele millimeters groot. Ze leven op de bodem van ondiepe delen van de zee en bouwen daar een huisje van kalk.

Koraal is erg kwetsbaar. In het Caribisch gebied is het de laatste decennia door menselijk toedoen al met tachtig procent gekrompen, het Australische Great Barrier Reef is gehalveerd. Het wordt vaak verdrongen door zeegras, dat een stuk minder kwetsbaar is.

Hulp

Zeegras zelf vormt een van de grote bedreigingen van koraal. Het kaapt zuurstof en voedingsstoffen weg voor de neus van de diertjes. Voor het koraal is het dus zaak zeegras op afstand te houden. Omdat de diertjes zelf vast zitten aan de bodem, hebben ze daar een truc op verzonnen: ze roepen om hulp door een geurstof uit te stoten.

De onderzoekers toonden aan dat het koraal, zodra het in aanraking komt met zeewier of zelfs zeegrasextract, deze geurstof af begint te geven. Binnen enkele minuten duiken er gespecialiseerde visjes op: grondels. Deze visjes eten het zeegras op. Het specifieke zeegras, schildpadgras genoemd, geeft een giftige stof af, maar daar zijn deze visjes tegen bestand.

Giftiger

Door het verorberen van het zeegras, worden de visjes zelf giftiger voor vijanden, waardoor ze minder snel aangevallen worden. Niet alleen het koraal, maar ook de visjes hebben dus baat bij deze samenwerking.