'Olifant in Zuid-Korea imiteert menselijke stem'

AMSTERDAM - De Koreaanse olifant Koshik imiteert de menselijke stem door zijn slurf in zijn bek te stoppen en toont daarmee een tot nu toe onbekende manier van stemreproductie. 

De bevindingen worden vandaag door biologen van de Weense universiteit in het tijdschrift Current Biology gepubliceerd.

Het nadoen van menselijke spraak was nog niet eerder bij olifanten geconstateerd, al zijn er wel meldingen van olifanten in Afrika die vrachtwagenmotorgeluiden nadoen. Koshik is zo bijzonder omdat hij echte Koreaanse taal uitbrengt, al is zijn vocabulaire met vijf woorden niet erg groot.

Angela Stoeger, een van de onderzoekers, legt uit dat menselijke spraak bestaat uit twee belangrijke onderdelen: toonhoogte en klankkleur. “Het is heel intrigerend dat Koshik beide patronen goed kan imiteren: hij imiteert zowel de menselijke formanten als de hoogte van de trainers’ stem.”

Strottenhoofd

Er is nog een belangrijk verschil zegt Stoeger: een olifant heeft een slurf in plaats van lippen. Met hun enorme strottenhoofd kunnen ze heel lage geluiden voortbrengen, terwijl Koshik de spraak van zijn trainer precies kopieert door zijn slurf in zijn bek te stoppen.

Ondanks zijn kunde in het nadoen van de trainers, heeft het dier geen idee wat hij zegt. Het is dan ook nog niet helemaal duidelijk waarom Koshik de spraak nadoet, al is het vermoeden dat het ligt in zijn jeugd. Koshik was namelijk vijf jaar lang de enige olifant die in Everland Zoo in Zuid Korea woonde en dat is een belangrijke periode voor olifanten waarin ze zich binden en ontwikkelen. Mensen waren toen zijn enige sociale contact.

Bekijk beelden van de olifant:

Beloega

Het nadoen van andere geluiden is vooral bekend van vogels, maar ook bekend bij andere dieren, zoals de witte dolfijn of beloega. Zo zijn er vogels die ringtones van telefoons imiteren en bepaalde papegaaien die de menselijke stem voorbeeldig nadoen.

Dit kunstje is niet voor de lol: door deze overdracht leren de vogels de complexe geluiden van soortgenoten en hun eigen ‘culturele’ groep.

Lees meer over:

Dagelijkse nieuwsbrief

Dagelijkse nieuwsbrief
Elke ochtend rond 6.00 uur weten wat het nieuws wordt?
Tip de redactie