GARCHING - Sterrenkundigen hebben een planeet gevonden in het zonnestelsel dat het dichtst bij ons staat in het heelal.

''Dit is de eerste planeet die even zwaar is als de aarde, die wordt ontdekt bij een ster als de zon'', aldus de onderzoekers.

De astronomen van de Europese Zuidelijke Sterrenwacht meldden de ontdekking woensdag in het wetenschappelijke tijdschrift Nature. Leven op de planeet is niet mogelijk: hij staat 25 keer dichter bij zijn ster dan de aarde bij de zon.

De temperatuur moet er enorm zijn en het oppervlak is waarschijnlijk gesmolten. De planeet staat zo dicht bij de ster, dat een omloop maar 3 dagen duurt. De aarde heeft daar 365 dagen voor nodig.

Andere planeten

De wetenschappers hopen in de komende jaren meer planeten in de omgeving te vinden. De kans op leven is daar misschien groter.

De ontdekte planeet staat op slechts 4 lichtjaar afstand van ons, bij de ster Alpha Centauri B. Toch is een reis ernaartoe niet mogelijk. Een trip zou ongeveer 40.000 jaar duren. Met nieuwe technieken kan een onbemande raket er misschien in de duur van een mensenleven naartoe.

In het heelal zijn in de afgelopen jaren honderden planeten gevonden. De meesten daarvan zijn zo groot of zo warm dat er geen enkel leven mogelijk is.

Wil een planeet leven als de aarde hebben, dan moet er water zijn. Daarvoor moet de temperatuur niet te hoog en niet te laag zijn. Bovendien moet de planeet een rotsachtige samenstelling hebben.