AMSTERDAM - Astronomen hebben een planeet ontdekt die zijn rondjes draait onder invloed van de zwaartekrachtvelden van vier zonnen. Het is voor het eerst dat een dergelijk fenomeen is waargenomen.

De vondst wordt beschreven in een wetenschappelijk artikel op de pre-publicatie server Arxiv.

Het verschijnsel werd als eerste ontdekt door vrijwilligers van de site planethunters.org. Astronomen van onder andere Yale University hebben de vondst bevestigd en zijn co-auteur van het artikel.

De planeet heet PH1 en is daarmee vernoemd naar de website. PH1 is 5000 lichtjaar van de aarde verwijderd en is zes keer zo groot.

Complex krachtenveld

De aarde draait rondjes om het massamiddelpunt van ons zonnestelsel. De locatie daarvan is ongeveer het midden van onze zon. PH1 is onderhevig aan een complexer krachtenveld. Elk van de vier zonnen heeft een zwaartekrachtveld dat invloed uitoefent op de baan van de planeet.

Het gewogen gemiddelde van die velden vormt het massamiddelpunt van PH1's zonnestelsel. Het is dát punt, in de lege ruimte, waaromheen de planeet haar rondjes draait.

Van vijftien planeten in het universum was al duidelijk dat hun rondjes niet door één maar door twee zonnen worden bepaald, dit worden dubbelsterren genoemd. Een planeet die het met vier zonnen doet is nog niet eerder waargenomen.

Vrijwilligers

De site planethunters.org verschaft publieke toegang tot data die verzameld zijn met de Kepler ruimtetelescoop van de NASA. Het doel is om mensen patronen te laten herkennen in de lichtsterkte die afkomstig is van andere zonnestelsels. Dit om planeten te herkennen die gelijkenis vertonen met de aarde. In sommige gevallen doen mensen dit beter dan computers. Dat is bij deze weer bevestigd.

De vondst doet onderzoekers vermoeden dat er de afgelopen jaren meer vergelijkbare verschijnselen door de vingers van computeranalyses zijn geglipt.