AMSTERDAM - Twee organismen die genetisch zeer op elkaar lijken, hebben uiteenlopende manieren waarmee ze omgaan met extreme leefomstandigheden.

Dat publiceren onderzoekers van North Carolina State University maandag in PNAS.

De onderzoekers keken naar twee microscopisch kleine organismen van maar een cel groot, de metallosphaera sedula en de metallosphaera prunae. Genetisch zijn ze voor 99.99 procent aan elkaar gelijk. Beide werden in het laboratorium blootgesteld aan de giftige stof uranium.

De M. Sedula, afkomstig uit een warmwaterbron bij de vulkaan Vesuvius in Italië, consumeerde het uranium en voorzag daarmee in zijn energiebehoefte. Het is voor het eerst dat een levend wezen wordt waargenomen dat uranium direct gebruikt als energiebron.

Tweelingbroer

Zijn genetische tweelingbroer, de M. Prunae, is afkomstig uit een gebied rondom een verlaten uraniummijn in Duitsland. Deze heeft een heel andere manier gevonden om de omstandigheden het hoofd te bieden. Het laat zichzelf in een soort winterslaap vallen, om daar pas uit te ontwaken wanneer het gif wordt verwijderd.

De onderzoekers gaan er vanuit dat het minieme genetische verschil tussen beide organismen de oorzaak is van het verschil in het gedrag van de eencelligen.

De vondst leidt mogelijk tot meer begrip over hoe bacteriën resistentie ontwikkelen voor antibiotica. Ook kunnen er mogelijk toepassingen worden bedacht voor de M. Sedula, die uranium gebruikt als energie. Dit zou bijvoorbeeld gebruikt kunnen worden om uranium uit erts te winnen.