TORONTO - De mens is niet de enige soort op de planeet met een voorliefde voor elektronische gadgets. Dierentuinen in de Verenigde Staten en Canada ontdekten dat ook apen enthousiasme tonen voor apps.

Als onderdeel van een programma genaamd Apps voor Apen introduceerden 12 dierentuinen iPads voor orang-oetans, de roodharige mensenapen uit Indonesië en Maleisië.

''Wij hebben uitgevonden dat zij het net als mensen leuk vinden om het touchscreen aan te raken, bijvoorbeeld voor het bekijken van filmpjes van David Attenborough over orang-oetans en andere dieren'', aldus Richard Zimmerman, directeur van Orangutan Outreach, de organisatie uit New York die het programma op poten heeft gezet.

Tweemaal per week mogen de orang-oetans met de iPads aan de slag. De dieren besteden 15 minuten tot een half uur aan verschillende toepassingen, afhankelijk van hoe lang zij hun aandacht erbij kunnen houden.

Applicaties die zijn bedoeld om bij kinderen activiteiten als schilderen, muziek maken en geheugentraining te stimuleren, behoren tot de populairste apps van de apen. Orang-oetans behoren met een intelligentieniveau van een jong kind tot de intelligentste primaten.

Communicatie-apps

De dierentuinen onderzoeken ook communicatie-apps, zoals die er zijn voor autisten, die apen kunnen helpen zich beter te uiten. ''Stel dat een orang-oetan kiespijn heeft. Hij of zij zou dan op de iPad een foto kunnen aantikken van een tand en het op die manier communiceren'', aldus Zimmerman.

Wegens de kwetsbaarheid van de apparaten worden de apen geholpen door verzorgers terwijl zij navigeren op het touchscreen. De organisatie onderzoekt of de apparaten kunnen worden voorzien van een robuustere behuizing.

Orangutan Outreach hoopt dat het programma, waaraan binnenkort ook dierentuinen in Europa, Australië, Nieuw-Zeeland en Japan gaan meedoen, bijdraagt aan het besef onder het publiek dat deze ''nieuwsgierige en intelligente'' dieren in het wild in hun voortbestaan worden bedreigd.