AMSTERDAM – Twee jaar geleden werden in een grot in Siberië resten van een bijzondere mensachtige gevonden. Uit het DNA van dit 'Denisova-meisje' blijkt dat ze een donkere huidskleur, donker haar en bruine ogen had.

Dat en meer concluderen wetenschappers onder leiding van Svante Pääbo van het Max Planck Instituut in Leipzig vrijdag in Science.

Het 'Denisova-meisje' leefde waarschijnlijk tegelijk met de Neanderthalers en de moderne homo sapiens op aarde en is ongeveer evenveel verwant aan beide. Ze leefde volgens de analyse zo'n 80.000 jaar geleden in Siberië.

In januari 2011 publiceerden onderzoekers van hetzelfde lab al over dit meisje, maar de kwaliteit van hun DNA-analyse was nog te laag om het genetisch materiaal te kunnen vergelijken met dat van de mens en de Neanderthaler.

Vingerbotje

Het is opmerkelijk dat het de onderzoekers nu is gelukt zo'n gedetailleerde analyse van het Denisova-DNA uit te voeren. Ze beschikten namelijk over een heel kleine hoeveelheid DNA, dat ook nog van matige kwaliteit was.

Het was afkomstig uit een vingerbotje en tanden van het meisje. Om dit DNA te bestuderen ontwikkelden de onderzoekers een speciale methode, waarbij ze de DNA-strengen eerst van elkaar los weekten. Hierdoor is de analyse van dezelfde kwaliteit als die van een nog levende mens.

Seks

Uit de analyse blijkt dat Denisovanen net als Neanderthalers DNA hebben uitgewisseld met onze voorouders, wat het aannemelijk maakt dat ze seks met elkaar hebben gehad.

Volgens de onderzoekers is bij mensen die leven in Papoea Nieuw-Guinea 3 procent van het DNA afkomstig van Denisovanen, bij Chinezen is dat percentage verwaarloosbaar, bij andere bevolkingsgroepen al helemaal.

Centraal zenuwstelsel

Ook blijkt op basis van herleiding naar de vader en moeder van de genen van het meisje dat de genetische diversiteit van de Denisovanen erg laag was.

De onderzoekers hebben daarnaast een lijst samengesteld van verschillen tussen mens, Neanderthaler en Denisovanen. Onder meer genen betrokken bij de aanleg van het centrale zenuwstelsel zijn bij ons anders dan bij de andere twee. Verder onderzoek moet meer inzicht geven in wat ons als soort uniek maakt.

Dankzij de nieuwe methode weten de onderzoekers nu meer over het DNA van de Denisova-mensachtigen dan over dat van Neanderthalers en andere mensachtigen. Ze zijn van plan om het DNA van deze soorten opnieuw in kaart te gaan brengen.