SYDNEY - Er was ooit regenwoud op het nu door een dikke laag ijs bedekte continent Antarctica. Dit blijkt uit diepe boringen, aldus een publicatie van onder meer Australische wetenschappers donderdag.

Bij het internationale onderzoeksteam zijn ook enkele Nederlandse wetenschappers van de Universiteit Utrecht betrokken.

Het onderzoeksteam publiceert zijn resultaten deze week in het wetenschappelijk tijdschrift Nature. De expeditie begon in het voorjaar van 2010. Er werd geboord in de bodem vlak bij de kustlijn om de afzettingen van 50 miljoen jaar geleden naar boven te halen.

Daarin vonden de onderzoekers grote concentraties stuifmeelkorrels van (sub)tropische plantensoorten, zoals palmen, baobabs (apenbroodbomen) en tropische fruit- en notenbomen. Deze soorten kunnen beslist niet tegen vrieskou.

25 graden

De Nederlandse teamleden onderzochten ook fossiele moleculen die afkomstig zijn van (land)bodembacteriën. Ook daar kwam uit dat het op Antarctica ongeveer 50 miljoen jaar geleden in de zomer boven 25 graden moet zijn geweest.

De hogere temperaturen komen waarschijnlijk door zeer hoge concentraties kooldioxide in de atmosfeer. De CO2-concentraties waren toen vier tot vijf keer zo hoog als nu, waardoor er sprake was van een 'broeikas aarde', aldus de onderzoekers. 

Broeikasgas

Het broeikasgas wordt ook tegenwoordig gezien als risicofactor voor een ongewenste opwarming van de aarde. Het regenwoud op het zuidelijkste continent groeide 52 miljoen jaar geleden en was ''bijna tropisch''. De subtropische bossen strekten zich vermoedelijk uit tot aan beide polen.