AMSTERDAM - Donderdag is in Namibië de H.E.S.S. II-telescoop in gebruik genomen. Met dit instrument wordt - indirect - gammastraling uit het heelal gedetecteerd.

Deze energierijke soort straling wordt onder meer geproduceerd door exotische objecten als zwarte gaten, supernova's en pulsars.

H.E.S.S. II neemt de gammastraling niet rechtstreeks waar, al was het maar omdat de aardatmosfeer deze straling tegenhoudt.

Wel veroorzaken energierijke gammafotonen die op grote hoogte in botsing komen met atomen in de atmosfeer 'lawines' van secundaire deeltjes, die op hun beurt weer karakteristieke zwakke lichtflitsen uitzenden. Het is deze zogeheten Tsjerenkovstraling die door de H.E.S.S. II-telescoop wordt gedetecteerd.

Grootste

De nieuwe telescoop is de grootste van dit type die ooit is gebouwd. Het gevaarte is uitgerust met een 28 meter grote spiegel, bestaande uit 875 zeshoekige segmenten, die bijna 600 ton weegt.

Bij zijn waarnemingen krijgt hij steun van vier kleinere Tsjerenkovtelescopen, met een middellijn van 12 meter, die al sinds 2004 in gebruik zijn. Aan het H.E.S.S.-project doen tal van landen mee, maar de bouw ervan is grotendeels gefinancierd door Duitse en Franse instituten.