AMSTERDAM – De Neanderthalers namen al af in aantal vóórdat een grote vulkaanuitbarsting klimaatveranderingen afkondigde.

Een internationaal team van archeologen denkt daarom dat de oermensen verdreven werden door de moderne mens. PNAS publiceerde deze conclusie op maandag.

De onderzoekers bekeken voor de studie een vulkanische aslaag die zo dun is dat hij niet met het blote oog gezien kan worden. De bestudeerde laag, afkomstig van de Campanian-Ignimbrite uitbarsting van zo’n 40.000 jaar geleden, was het begin van een periode van afkoeling, die tot 30.000 jaar geleden duurde – het moment dat de Neanderthalers verdwenen.

Het leek er dus lange tijd op dat de uitbarsting en klimaatverandering de schuldigen waren. Maar volgens dit nieuwe onderzoek waren de sporen die de oermensen achterlieten al voor die uitbarsting aan het afnemen.

De archeologen zeggen daarom dat de aantallen Neanderthalers al vóór die grote uitbarsting aan het afnemen waren, en dat er dus een andere verklaring moet zijn voor het verdwijnen van de soort. Die verklaring ligt volgens hen in de oprukkende moderne mens, die vanuit Afrika Europa in trok.