AMSTERDAM - Wetenschappers hebben op West-Groenland het restant van een honderd kilometer grote inslagkrater ontdekt, die naar schatting drie miljard jaar geleden is ontstaan.

Daarmee is dit met afstand de oudste inslagkrater die tot nu toe op aarde is aangetroffen.

Bekend was al dat de planeten in het binnenste deel van ons zonnestelsel tussen drie en vier miljard jaar geleden door talrijke kometen en planetoïden zijn getroffen.

Het zonnestelsel wemelde toen nog van de 'restmaterie' die na de vorming van de planeten was overgebleven. De maan en de planeet Mercurius, beide zeer kraterrijk, vertonen nog duidelijke sporen van dit oerbombardement. Maar op aarde was er tot nu toe niets van teruggevonden.

Bewijzen weggevaagd

Ongetwijfeld is ook onze planeet destijds vele malen getroffen, maar door erosie en andere geologische processen zijn de meeste bewijzen daarvan weggevaagd. Maar nu hebben Britse en Deense wetenschappers dus ook hier zo'n oude krater ontdekt - het zwaar verweerde restant ervan althans.

De inslagstructuur bevindt zich in de buurt van het Maniitsoq-gebied, in het zuidwesten van Groenland. Doordat de bovenste 25 kilometer van de oorspronkelijke aardkorst is geërodeerd, zijn de karakteristieke kraterkom en kraterwand verdwenen.

Maar het onderliggende gesteente vertoont nog steeds de sporen van de enorme schok, die door de inslag van een ongeveer vijftien kilometer grote planetoïde moet zijn veroorzaakt.

Niet de grootste

De krater op Groenland mag dan wel de oudste zijn, hij is niet de grootste. Dat is nog steeds de drie keer zo grote Vredefort-krater in Zuid-Afrika, die met een ouderdom van 'slechts' twee miljard jaar de op één na oudste is.