AMSTERDAM - Onderzoekers hebben ontdekt dat krachtige straalstromen in de dampkring van de geringde planeet Saturnus niet worden aangedreven door energie van de zon.

Dit is wel het geval met de (kleinschaliger) straalstromen in de aardatmosfeer. Bij Saturnus komt de energie uit het inwendige van de reuzenplaneet.

Die conclusie is getrokken op basis van gedetailleerde foto's die in de afgelopen jaren zijn gemaakt door de Amerikaanse planeetverkenner Cassini, die in een baan rond Saturnus draait.

De resultaten zijn gepubliceerd in het juninummer van het vakblad Icarus. Het blijkt dat de inwendige warmte van Saturnus leidt tot condensatie van waterdamp in de bovenste lagen van de atmosfeer. Daardoor ontstaan temperatuurverschillen die aanleiding geven tot de vorming van kleine draaikolken. Die versnellen op hun beurt de oost-west-gerichte straalstromen.