Mogelijk maakte Neanderthaler wandtekeningen

AMSTERDAM – Britse en Spaanse onderzoekers zeggen de oudste wandtekeningen ooit te hebben gevonden. Die zijn mogelijk niet door Homo sapiens, maar door Neanthalers gemaakt.

Een beschrijving van de tekeningen en de nieuwe archeologische methode die het schatten van de leeftijd van de schilderingen mogelijk maakt staan in de nieuwste editie van Science.

De onderzoekers bestudeerden tientallen wandtekeningen in grotten aan de Spaanse noordkust en schatten dat sommige ervan 41.000 jaar geleden gemaakt zijn.

Ze gebruikten daarvoor een techniek die al sinds de jaren vijftig bestaat, maar nog maar enkele keren voor leeftijdsbepaling van schilderingen is gebruikt.

Radioactief molecuul

Het gaat om zogeheten 'U-series datering'. Die methode maakt gebruik van het feit dat calciet, een vorm van calciumcarbonaat in stalagmieten en stalactieten, sporen bevat van uranium-238, een radioactief molecuul dat vervalt tot thorium-230.

Door de verhouding tussen thorium-230 en uranium-238 te bepalen, kunnen de archeologen bepalen hoe lang het calciet er al zit.

Laagje

Dit calciet bevindt zich niet alleen in de stalactieten en stalagmieten, het vormt ook een dun laagje op de wand, en op de tekeningen op die wand. Dat verschijnsel grepen de onderzoekers aan voor hun onderzoek.

Een handafdruk die ze in een van de grotten aantroffen schatten de onderzoekers op 37.300 jaar. Een tekening van een rode schijf in de El Castillo-grot is volgens de onderzoekers het oudst: 40.800 jaar.

Vulva

Een maand geleden meldden Franse onderzoekers nog in een ander gezaghebbend wetenschapstijdschrift, PNAS, dat ze de oudste grottekeningen hadden gevonden, van een vulva. Met dit nieuws gaat Science daar nu dus al weer overheen.

Deze datering roept intrigerende vragen op. Volgens andere schattingen is de moderne mens namelijk rond die tijd Spanje binnen getrokken. De neanderthaler verdween juist rond die tijd. Het is dus niet te zeggen of het homo sapiens of zijn broertje was, die deze tekeningen maakte.

Lees meer over:
Tip de redactie