BAJKONOER - Het einde van de ruimtereis van André Kuipers is in zicht. Drie nieuwe bemanningsleden vertrekken dinsdagochtend naar zijn onderkomen, het internationale ruimtestation ISS.

Zij lossen de Nederlander en zijn twee collega's aan boord af. Na een paar inwerkweken keren die op 1 juli terug op aarde.

De drie nieuwkomers zijn de Russen Gennadi Padalka en Sergej Revin en de Amerikaan Joe Acaba. Zij worden gelanceerd vanaf de ruimtebasis Bajkonoer in Kazachstan. Donderdag komen ze aan bij het ISS, waar ze tot september verblijven.

Nieuwe raket

Padalka, Revin en Acaba zouden aanvankelijk eind maart al de ruimte in gaan, maar Rusland ontdekte in januari een lek in hun Sojoezcapsule.

Daarom moest een nieuwe raket worden gebouwd. De lancering werd zes weken uitgesteld, en daardoor ook de terugkeer van Kuipers.

Kuipers ging op 21 december de ruimte in. Geen Nederlander is ooit zo lang in een baan rond de aarde geweest. De geboren Amsterdammer heeft tientallen wetenschappelijke experimenten uitgevoerd in het ISS.

Ook zette hij zich in om kinderen enthousiast te maken voor ruimtevaart en wetenschap.