AMSTERDAM – Het horen van een gaap van hun baasje steek honden aan om ook te gapen.

Dat beschrijven Portugese onderzoekers van de Universiteit van Porto in de juli-editie van Animal Cognition. Een pre-publicatie staat deze week online.

De wetenschappers onderzochten 29 honden die minstens 6 maanden bij hun baasje inwoonden. Ze stelden de dieren bloot aan gapen van hun baasje, van een onbekende en een controlegeluid. Het bleek dat honden 5 keer zo vaak gaapten als ze een gaap hoorden van een voor hun bekende persoon.

Soortoverschijdende empathie

Volgens de onderzoekers betekent dat dat honden kunnen meevoelen met hun baasje. De 150.000 jaar oude samenwerking tussen mens en hond heeft gezorgd voor zo’n bijzonder band dat er soortoverschrijdende empathie is gevormd, zo stellen ze.

Niet iedereen is daar echter van overtuigd. Het blijft onbekend of de empathiegevoelen van het dier te vergelijken zijn met die van de mens, zegt Ádám Miklósi, een diergedragdeskundige van de Eötvös Loránd Universiteit in Budapest tegen ScienceNow. Volgens hem kan het ook berekend gedrag zijn. “Eerder onderzoek liet zien dat het soms lijkt dat honden zich schuldig voelen, terwijl dat helemaal niet zo is.”

Bijzonder

Dat honden aangestoken worden door gapen is bijzonder. Die eigenschap wordt verder alleen waargenomen bij enkele apensoorten en mensen. Honden zijn tot dusver de enige beesten die aangestoken kunnen worden door dieren van een andere soort.