AMSTERDAM – IJshoofdpijn of ‘brain freeze’ wordt waarschijnlijk veroorzaakt door het wijder worden van één bepaald bloedvat in het hoofd.

Deze verklaring presenteren onderzoekers zondag op een congres over experimentele biologie in San Diego.

De overwegend Amerikaanse wetenschappers observeerden patiënten bij wie zij ijshoofdpijn veroorzaakten door ze ijswater te laten drinken door een rietje. Via een techniek met geluidsgolven die ‘transcraniale Doppler’ heet, volgden ze vervolgens de bloedstromen in het hoofd.

Afweerreactie

Het bleek dat één slagader, de anteriore cerebrale arterie, sterk uitzette en meer bloed doorliet bij het opkomen van de ijshoofdpijn. Bij het verdwijnen van de hoofdpijn vernauwde het bloedvat zich weer.

De onderzoekers vermoeden dat het een afweerreactie is van het lichaam op kou om de hersenen op temperatuur te houden met extra, warm bloed. De hoofdpijn zou dan veroorzaakt worden door de plotselinge overdruk in de hersenen.

Het onderzoek heeft overigens meer nut dan slechts het verklaren van de ijshoofdpijn, want deze onschuldige en makkelijk te veroorzaken variant van hoofdpijn kan aanwijzingen geven over de omstandigheden waarin bijvoorbeeld migraine ontstaat.

IJshoofdpijn is makkelijk te krijgen: zorg voor een snelle afkoeling van het gehemelte met bijvoorbeeld ijswater, en de pijn komt spoedig op.