AMSTERDAM - Bavianen kunnen niet lezen, maar ze herkennen wel het verschil tussen een onzinwoord en een echt woord.

Dat concluderen biologen van de Universiteit van Marseille in de nieuwste editie van Science.

De ontdekking is verrassend, omdat wetenschappers tot nu toe dachten dat het herkennen van woorden taalvaardigheden vergt waarover alleen de mens beschikt.

De Fransen gebruikten touch-screens bij hun experimenten, die ze uitvoerden met bavianen die leefden in een dierentuin.

Onzinwoorden

Op de schermen verschenen echte woorden en onzinwoorden, waar een van de apen naar keek. Vervolgens moest deze aap op het scherm een van twee vormen aanraken, die correspondeerden met ‘echt’ en ‘onzin’. Gaf de baviaan het juiste antwoord, dan kreeg die een snoepje.

In het begin gaven de apen even vaak juiste als onjuiste antwoorden. Maar na een training van anderhalve maand lukte het de apen om op basis van trial and error tientallen echte woorden te onderscheiden van zevenduizend nepwoorden.

Je zou kunnen zeggen dat dit kunstje heel iets anders is dan lezen, maar je kunt het ook omdraaien: misschien is onze leescapaciteit ook gewoon gebaseerd op het trainen van ‘goede’ en ‘foute’ woorden en zinnen. Volgens de onderzoekers betekent dit resultaat in elk geval dat het apenbrein taalgerichter is dan gedacht werd.