AMSTERDAM - Met de High Resolution Stereo Camera van de Europese planeetverkenner Mars Express zijn kraterketens gefotografeerd op de flanken van de kolossale Marsvulkaan Alba Patera.

Zulke kraterketens komen ook op aarde en op de maan voor. Ze kunnen op verschillende manieren ontstaan: door het instorten van grote lavabuizen, door tektonische spanningen in de korst, of door de inwerking van grondwater.

Op de Mars Express-foto's zijn aan de randen van sommige kraters gelaagde structuren zichtbaar, die doen vermoeden dat het hier om afzettingsgesteenten gaat. In dat geval zijn de kraterketens (Tractus Catena geheten) lang geleden mogelijk door de inwerking van water ontstaan.

Als daar micro-organismen in geleefd hebben, zouden die misschien nog steeds kunnen voorkomen in grottenstelsels die met de kraterketens zijn geassocieerd. Op basis van stereofoto's van Mars Express is het hier afgebeelde perspectiefbeeld gegenereerd.

De originele opnamen werden gemaakt op 22 juni 2011.