AMSTERDAM – Mensen gebruiken al een miljoen jaar gecontroleerd vuur, waarschijnlijk om te koken. Nieuw bewijs laat volgens de wetenschappers weinig ruimte voor twijfel.

Een internationaal gezelschap van archeologen publiceert het bewijs, dat voor het eerst laat zien dat gecontroleerd vuur zo oud is, maandag in PNAS.

De archeologen onderzochten grondlagen in een grot in Zuid Afrika. Deze grot, de Wonderwerk Grot, gaat ongeveer 140 meter diep en werd door vroege mensen bezocht.

De grondlagen toonden resten van planten en botten die aangetast waren door vuur. Een groot deel van het onderzoek bestond uit het wegnemen van andere mogelijke oorzaken en verklaringen voor deze asresten.

Spontane ontbranding van vleermuizenontlasting, het naar binnen waaien van asresten van natuurlijke branden en ook bosbranden zelf behoorden tot deze alternatieven.

Vuurstenen

Naast het verwerpen van deze verklaringen gebruikten de wetenschappers ook andere aanwijzingen die de conclusie onderschrijven. Er lagen bijvoorbeeld vuurstenen, en de gevonden brandstof – met name grassen en bladeren – strookte met de temperatuur waarmee de botten verbrand waren.

Het debat over het gebruik van vuur laaide door de jaren heen hoog op omdat enkele belangrijke theorieën over het ontstaan van de moderne mens, Homo erectus, het gebruik van vuur als voorwaarde stellen. Met de nieuwe, harde bewijzen zijn deze theorieën minder omstreden geworden.