AMSTERDAM - Sterrenkundigen hebben modellen ontwikkeld waarmee voorspeld kan worden hoe kleine kometen aan hun eind komen wanneer ze de zon te dicht naderen.

Sinds de jaren tachtig zijn er duizenden van die kleine kometen ontdekt; in de meeste gevallen worden ze door de zon opgeslokt.

Een team onder leiding van de Schotse Astronomer Royal John Brown heeft nu onderzocht hoe de kometen precies desintegreren.

Gruizige sneeuwbal

Grote kometen, met ijzige kernen van enkele kilometers, verliezen slechts een deel van hun oppervlaktemateriaal wanneer ze langs de zon scheren.

Maar kleine kometen met een middellijn van een meter of tien en een massa van zo'n duizend ton - in feite niet meer dan grote gruizige sneeuwballen - overleven hun ontmoeting met de zon vaak niet. Dat is niet het gevolg van de temperatuur van de zonsatmosfeer, maar van de inwerking van zonnestraling en gasdeeltjes.

Zonscheerder

Brown en zijn collega's hebben nu achterhaald dat zo'n zonscheerder langzaam verdampt als gevolg van de zonnestraling wanneer hij op meer dan 7000 kilometer afstand van het stralende zonsoppervlak blijft. Dat kan vele minuten tot meer dan een uur duren, afhankelijk van de massa van de komeet.

Duikt de komeet echter de lagere dampkring van de zon in, dus onder die 7000 kilometer-grens, dan desintegreert hij binnen een seconde als gevolg van de fysieke wrijving met het zonnegas. Daarbij zou een korte, intense flits van extreem ultraviolette straling geproduceerd moeten worden.