AMSTERDAM - Nieuw onderzoek laat zien dat kometen miljarden jaren geleden inderdaad de bouwstenen van leven op onze planeet kunnen hebben afgeleverd.

Dat werd gepresenteerd tijdens de voorjaarsbijeenkomst van de American Chemical Society.

Er bestond enige twijfel over, omdat deze ijzige hemellichamen zich bij 'aankomst' met een snelheid van ongeveer 40.000 kilometer per uur in de aardatmosfeer boren en kort daarna te pletter slaan.

Om de vraag te beantwoorden of organische moleculen in een komeet zo'n helse tocht wel doorstaan, hebben de onderzoekers capsules met aminozuren, water en andere stoffen die in kometen zijn aangetroffen met krachtige 'gaspistolen' beschoten. Op die manier bootsten zij de hoge temperaturen en schokgolven na die kometen bij aankomst ondervinden.

Bindingen

De experimenten laten zien dat aminozuren de hitte en schokken niet alleen doorstaan, maar zelfs aangespoord worden om onderlinge bindingen aan te gaan die tot de vorming van eiwitten leiden.

Klaarblijkelijk compenseert de druk van de schokgolf de intense hitte die het materiaal ondergaat. Er zijn sterke aanwijzingen dat de aarde en haar naaste buren tot ongeveer 3,8 miljard jaar geleden door met grote aantallen kometen en planetoïden zijn bestookt.

Niet lang na afloop van dat 'bombardement' ontstond het eerste leven op onze planeet - mogelijk dus dankzij de bouwstenen die kometen hier afleverden.